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现代经济是黑死病催生的?

奢侈品消费能否促进经济发展

许多经济学家认为,奢侈品的流行鼓励消费、刺激经济,也体现了对所有权的充分保障,不宜压制。另有些人则称,奢侈品的消费表明贫富不均、经济畸形,应该加以重税,以劫富济贫,保证社会公正。

前派认为自己最懂得经济,最讲科学;后派则坚持经济之上还有正义。不管他们如何针锋相对,双方似乎都承认:从经济增长的角度讲,奢侈品的消费是有益的。

可惜,从历史上看,这不过是个中世纪的观念。奢侈品在欧洲中世纪早期,确实有推动贸易、刺激新兴经济之功。

诺贝尔奖得主道格拉斯?诺斯就说,早期中世纪是实物交易或自给自足的自然经济。领主收上农奴缴上来的供奉,吃饱穿暖,也就心满意足。

后来货币渐渐流行,刺激了领主们的奢侈欲望。他们发现:把粮食换成金银,可以给妻子在远方的奇异国度买个戒指或者项琏什么的。这也许是最早的奢侈品需要。而这点小需求,也成为贸易的“第一推动”。

众所周知,早期的贸易,特别是远距离的贸易,基本都是贩卖小量奢侈品的。中国自古也有句俗话“百里不贩粗”,意思是大宗产品不宜远距离运送。

奢侈品体积和重量小,价值高,在交通落后的时代,节省了大量运输费用。人们凭常识就可以判断:倒珠宝当然要比倒大米、肥料更能赚钱。

但是,现代经济却不遵循这样的逻辑,因为现代经济首先是规模经济,讲究的恰恰是大量生产、大量运输、大量销售,为尽量广大的人群提供服务。

黑死病是现代社会的催生剂

现代经济的崛起,大体可以追溯到14世纪中期欧洲的黑死病。黑死病据估计把欧洲人口砍掉一半,无疑是个空前的大灾难;但在客观上却有刺激经济之效,乃至许多历史学家把黑死病作为现代社会的催生剂。

要知道,虽然富人的生活和医疗条件好一些,但黑死病杀起人来却不问贫富。许多大家族在黑死病的打击下绝了门,家产没有人认领。同时,就一般的人口而言,疾病杀了人而没有带走财产,在幸存者中,人均所得反而高了。

另外,人口的锐减使劳动力价格大幅度提高,劳动阶层讨价还价的砝码高了,收入也高了。当劳动力稀缺而且价格过高时,生产者自然有动力发明节省劳动力的技术。而人均所得的提高,也正好使许多工匠有了这种技术投资的小笔资金。

更重要的是,人均所得提高所创造的市场需求,使产品有了可靠的销路,保证了生产性技术投资的回报。

一句话,黑死病打击了欧洲的许多巨富,却成全了普通的幸存者。等经济和人口开始恢复时,欧洲社会相对更均质化了,追求现代化的动力、资本和市场已经初具规模。

这种变革,给贸易和工业带来了革命性的冲击。贵族巨富的减少,使他们对奢侈品的总需求大幅度减少。

一般老百姓,则普遍比过去更有钱一些。他们虽然买不起奢侈品,却买得起过去无力承担的日用消费品。而且,因为他们人数众多,这种普通日用品构成了一个前所未有的大市场。

在中世纪前期,欧洲的贸易和工业大体以奢侈品为中心。比如佛罗伦萨的高级丝绸,低地国家(现在的比利时、荷兰南部等地区)的羊毛纺织品等等,都针对的是有钱人,也构成了这些地区制造业的基础。

但黑死病之后,因为市场狭小,劳动力成本太高,专攻这些产品的工业不转型就会没落。比如佛罗伦萨的丝绸行会,为了保持自己对市场的垄断和品牌,一直不准周围地区生产廉价丝绸。最后由于高级丝绸市场萎缩、一般人穿得起的低档丝绸风行,佛罗伦萨的丝绸业反而凋零。

其他一些高档衣料的代用品,如混纺的粗布、薄型毛料等等,因为大多数老百姓买得起,也在欧洲成为时尚。后来英国又从印度引进廉价棉布,造成了大众棉纺织品的通行。

这些变化并不仅仅造成产品的更新换代,而且重塑了整个工业结构和生产方式。给少数人生产奢侈品,因为产量有限,一般都在小作坊里以手工进行,不可能用机器生产。

但是,要满足大众日用品的需求,则必须进行大规模生产、薄利多销。机械化、自动化也势在必行。这些正好都是工业革命的基本要素。所以,工业革命从棉纺织业而非丝绸业起家,也就毫不奇怪了。

另外,奢侈品大多是进口货,特别是从东方国家来的进口货,对刺激本国的制造业没有帮助,反而造成了贵重金属的外流。大规模的日用品生产,则多在本国进行,带动了本国制造业的崛起和贸易盈余。

英国在工业革命中之所以能领先于其他国家,一大原因就是一般老百姓比较富裕,英国的工人被称为“贵族工人”。这样一来,“内需”就非常充分,给本国企业近水楼台之便。

后来美国的崛起,也是如出一辙。托克维尔(历史学家,著有《论美国的民主》)对美国最大的一个赞誉,就是美国普通老百姓实在太富裕了,欧洲则贫富分化太大。

日本在二战前,贫富分化非常严重,军国主义政府一味要求老百姓忍辱负重、为国家做出个人牺牲,一般老百姓的生活水平和民用工业远不如欧美。

二战后,日本在美国占领的影响下进行了一系列的社会政治改革,特别是在60年代初,提出“国民所得倍增计划”,同时,通过终身雇佣、全民医疗保险等等,化解了民众生活中最不稳定的因素。老百姓的购买力提高了,消费更有品位了,生产者才有动力制造一流的产品以满足其需求。

现代经济本质上是大众经济,不可能围绕着几个人的消费而运行。实际上,从中世纪到现代,经济的转型,就是从奢侈品生产到日用品生产的转型。

(作者:薛涌)

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